“地球七兄弟”让人类大开眼界:3颗位于宜居带或有生命

作者:李秉新 来源:环球时报
2017-02-24 16:53:32
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“地球七兄弟”让人类大开眼界:3颗位于宜居带或有生命

  恒星TRAPPIST-1及围绕其运行的7颗行星。

  【环球时报综合报道】还记得去年5月“地球三兄弟”被发现时地球人的惊喜吗?现在有更大的惊喜出现:一群科学家2月22日宣布,在“三兄弟”的同一行星系统中,有更多“地球的兄弟”被发现,凑成了“葫芦娃七兄弟”。这是人类第一次发现一个包含7个地球大小行星的系统,更重要的是,所有这7颗行星都可能存在水和大气层,其中3颗更是位于可能存在生命的适居带内。美国航天局的科学家托马斯说,这项新发现让我们了解,现在找到第二个地球已经不是“能不能”的问题,而是“何时”的问题。“地球七兄弟”离我们约40光年,当想到银河系自身就有10万光年那么大时,这个距离事实上就像是到你邻居家一样。当然,以我们现在的科学技术水平,要到达那里需要数百万年,所以才有这句话“人类的生命与宇宙相比,只是一瞬间”。

  据法新社报道,一群科学家22日在美国航天局公布了他们的最新发现:在一颗距地球40光年的矮恒星附近,至少有7颗如地球大小的行星围着它公转。这7颗行星上很有可能存在水和生命。这一发现将发表在《自然》期刊上。

  “人类寻找太阳系之外的外星生命迹象,第一次有了现实可能性。”美国《纽约时报》说,这些行星围绕着一颗名为TRAPPIST-1的矮恒星旋转,它距地球约40光年,从宇宙的角度说,这个距离非常近,并且这7颗行星的轨道方位很适合科学家对它们进行详细的研究。英国剑桥大学的天文学家托奥德说,“我认为,对于了解那里是否存在生命,我们已经迈出关键一步,如果那里出现生命,并释放了类似于我们在地球上的气体,那么我们就会知道。”美国麻省理工学院的天文学家萨拉·西格认为,“TRAPPIST-1的行星发现使得在银河系找到地外生命的时刻即将到来。这还是第一次我们不必去猜测,只需要等待,然后进行非常仔细的观察,看看在TRAPPIST-1行星的大气中有什么。”

  “结果在10年内就有分晓”。清华大学地球系统科学系田丰教授23日告诉《环球时报》记者:“或许不一定要10年。美国哈勃太空望远镜还在轨道上,詹姆斯·韦伯太空望远镜预计在2018年升空,对TRAPPIST-1系统中疑似宜居行星大气的观测将是这些望远镜的重点方向之一。”田丰还提到,这次的发现大大有助于对行星宜居性的系统性研究。

  比利时列日大学天文学家、TRAPPIST-1国际观察团队的负责人迈克尔·吉隆说,“这是第一次在同一颗恒星周围发现了这么多这样的行星。” 吉隆进一步解释这一发现的重要性:“在此之前,如果你想研究类地行星的话只有4颗,而且全都在我们的太阳系里。现在我们有7颗地球大小的行星可以扩展我们的视野。”

  恒星TRAPPIST-1位于水瓶座,虽然它的行星大小和地球差不多,但它却与太阳大不相同。据报道,TRAPPIST-1属于天文学家所说的那种“超冷小矮恒星”,质量只有太阳的1/12,表面温度约2000多摄氏度,比太阳表面温度5000多摄氏度要低不少,它的亮度也只有太阳的1/2000。科学家比喻两者大小时说,如果太阳是一个篮球,那么TRAPPIST-1就像一个高尔夫球。

  英国《独立报》说,TRAPPIST-1的这7颗行星离恒星比较近,最近的差不多只有地球到太阳距离的1/100,最远的也比水星距太阳要近。即使如此,如果一个人站在TRAPPIST-1其中的一个行星上,一切东西看起来都要比平常暗得多。这是因为进入你眼中的光线要比你在地球上得到的太阳光少很多,就好比你在日落时看东西。不过,尽管光线相对较暗,但一切东西仍将感觉温暖,因为就像太阳照射地球一样有同样多的能量从这颗恒星上抵达行星,很多能量是通过红外线方式到达的。

  【环球时报驻美国、德国特派特约记者 李秉新 青木 环球时报记者 谷棣 陈一 柳直】

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